Герман Донцов родился в Саратове, в семье ткачей. Художественное образование получил в Астрахани. В 1939 году он окончил Астраханское художественное училище им. Власова и получил специальность художника-педагога. В августе того же года он был принят сразу на 2-й курс Харьковского художественного института, но дальнейшему образованию помешала начавшаяся война. Донцов был призван на фронт, служил в составе 35-й гвардейской танковой бригады, был награждён Орденом Красной звезды.

В январе 1946 года был принят на третий курс отделения живописи Латвийской академии художеств. С тех пор жизнь и творчество художника были неразрывно связаны с Латвией.


В первые послевоенные десятилетия Донцов писал работы преимущественно на военную тематику, но постепенно ведущим жанром в его творчестве стал пейзаж. В этом направлении художник тяготел к популярному среди выпускников Латвийской академии импрессионизму.

Во вступительной статье каталога персональной выставки Германа Донцова в Юрмале в 1973 году дана следующая оценка пейзажного творчества художника: «Обладая тонким чувством цвета, с большой любовью Герман Донцов пишет окружающую природу Латвии с её мягким солнечным светом, прохладной атмосферой, шумящей листвой…».